疫情期间的投资机会:半导体行业的拐点已到

来源:经济学人商论


芯片制造商度过了艰难的一年,但目前形势正在好转。

若想一窥微芯片是如何迅速入侵我们的世界,不妨将目光投向一年一度的拉斯维加斯消费电子展(CES)。今年的展品从超高清电视、“智能”灯泡、动力外骨骼到可侧向蟹行的概念车、会递厕纸的家用机器人,应有尽有。这些消费者值得拥有的小玩意每一件都是一台“变相”的计算机,其内部是由微处理器、内存芯片和电路板组成的。

 不过,支撑起这一切的半导体行业近来却经历了一段艰难时期。据芯片行业分析公司Future Horizons估计,2019年全球半导体销售额下降约12%,至4100亿美元。全球最大的内存芯片制造商韩国三星电子去年10月公布,由于该公司芯片部门业绩不佳,其季度营业利润下降了56%。整个韩国经济都受到了冲击。半导体占韩国出口总额的五分之一,部分由于半导体行业疲软,韩国出口额已连续12个月下滑。

现在,这轮下滑似乎即将结束。1月8日,三星预计季度利润会再次下降。但实际下降幅度小于预期。公司股价随之上涨。存储芯片的价格也已上扬。在过去一个月里,另一家韩国芯片制造商SK海力士(SK hynix)的股价已经上涨了20%左右。美国美光公司股价的涨幅还要大。存储芯片销售占到半导体销售额的三分之一左右,行业观察人士也视之为行业风向标。

复苏的开始反映了芯片业的特点——萧条之后总是繁荣。Future Horizons的创始人马尔科姆·佩恩(Malcolm Penn)表示,尽管微芯片是一种高科技产品,但与猪肉、大豆或其他大宗商品一样,芯片市场也存在周期性(见图表)。当形势大好时,芯片制造商会增建那些建设成本高、但运营成本低的高科技工厂来提高产能,这有助于供给赶上需求。而为了收回成本,芯片制造商会不顾一切地不断生产,这就导致价格下跌。当需求最终赶上额外产能时,循环再次开启,而被设计成可互换的存储芯片尤其容易呈现这种周期性特征。


经济其他部门的现状也可以加剧或抑制这种模式。埃士信(IHS Markit)的半导体分析师伦恩·简尼利克(Len Jenilek)表示,始于2018年的最近一次萧条尤其严重。内存市场主要包括两种类型的内存,即动态随机存储器(DRAM)和闪存(flash)。它们的周期并不总是同步,但是去年它们同步了。已成为芯片消费大户的汽车业经历了十年来最糟糕的一年。其他大买家,尤其是像谷歌、微软和阿里巴巴这样的大型数据中心运营商,削减了采购。中美之间和科技紧密相关的贸易战更是让事态雪上加霜。

另外,反弹的幅度是否会和下滑同等大,这取决于更广泛的趋势。芯片进口大国中国的经济增长正在放缓。现在,美国股市现下的牛市是有史以来持续时间最长的一次,这引发了关于股市回调的讨论。而美国官员正在研究制定新一轮的贸易限制措施,这也可能令整个芯片行业忐忑不安。

但是对于胆大的人来说,芯片业看起来是一个不错的长期赌注。佩恩认为,繁荣与萧条的背后是需求的增长,在过去的 40年中,需求的年平均增长率约为8%。在此期间,芯片产品的性能已经提高了数百万倍,而全世界对计算能力的渴求也越来越强烈。简尼利克认为,5G电话网络和专为人工智能定制的芯片已成为两大新的需求来源。而它们正是这次拉斯维加斯展会的主角。

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